Aku: los nuevos habitantes

patience-sonko-godwinPatience Sonko-Godwin insiste en que todo lo que uno quiera saber sobre los aku está en su libro: quiénes fueron, de dónde vinieron, por qué estaban mejor educados que el resto de etnias de la costa africana.

– Necesitas el libro para entenderlo, es un poco complicado. Y no tengo tiempo.

Pero el viaje, la perseverancia y estar delante de su escritorio en su casa de Serekunda, la ciudad más habitada de Gambia, le hace dar algunas pistas de lo que significa ser miembro de esta etnia:

– Somos cristianos que tenemos nuestra propia cultura, una cultura angloafricana. Es una historia larga: los aku están conectados con los creols de Freetown.

Cuando se abolió la esclavitud, muchos esclavos regresaron a África, aunque no a sus países: no sabían cuál era su origen. El Imperio Británico facilitó ese regreso para aligerar la población negra en las plantaciones de América. Así nacía Freetown: ciudad libre. A esa población africana que volvió y, sin embargo, había sido educada en el Nuevo Mundo bajo la cultura occidental, se les conoce como criollos –creols o Krio–.

 

El Imperio Británico facilitó ese regreso para aligerar la población negra en las plantaciones de América. Así nacía Freetown: ciudad libre.

 

A estos nuevos habitantes se les sumaron nuevas oleadas de esclavos que fueron rescatados en alta mar por las escuadras británicas creadas tras la abolición del comercio negrero en 1807, cuando otros países europeos tomaron el relevo de la actividad británica: el Imperio Británico comenzó a patrullar la costa para liberar a los habitantes que ahora eran secuestrados por otras potencias europeas. La presión de los abolicionistas, en una nueva corriente surgida en el contexto de la Revolución Industrial, empujó al gobierno a proteger a quienes habían secuestrado pocos años antes.

  • ¿Por qué sus verdugos luego fueron sus libertadores?

Había implicaciones políticas. No es que los británicos amaran a los africanos, si no que interfirió la Revolución Industrial; tenían que creer también en la revolución industrial: ‘si estamos haciendo máquinas, no necesitamos barcos de esclavos’, pensaron.

Existen precedentes de esta ironía de la historia.

El corsario Henry Morgan fue un quebradero de cabeza para el Imperio Británico mientras anduvo saqueando el Caribe desde su base en Port Royal (Jamaica); sin embargo, ya en su ocaso, fue nombrado gobernador de la isla por el mismo gobierno que lo había perseguido: conocía bien los entresijos y se dedicó a perseguir la piratería. Ahora Inglaterra se convirtió en la policía de las costas.

 

‘Si estamos haciendo máquinas, no necesitamos barcos de esclavos’, pensaron

 

– Otras potencias los secuestraban para esclavizarlos, pero no tuvieron la oportunidad de llevarlos a las plantaciones–, continúa la escritora, formada en Sierra Leona y California–. No fueron esclavos porque los liberaron los escuadrones británicos, aunque iban en malas condiciones, sufrieron y algunos morían. Pero no llegaron a trabajar como esclavos en el Nuevo Mundo.

  •  ¿Cuantas personas fueron liberadas?

Muchas: 40.000 o 60.000 personas.

Freetown se convirtió entonces en un conglomerado de poblaciones que venían de diferentes lugares: algunos de América, otros de Londres, muchos otros de alta mar. Los akus,  que en las primeras décadas del siglo XIX comenzaron a migrar hacia Gambia, también lo hicieron a final de siglo: durante la rebelión contra la administración británica en Sierra Leona (la rebelión Hut Tax de 1898) migraron junto a criollos. De ahí que, a menudo, criollos y aku sean confundidos.

  •  ¿Cómo eran los aku en Gambia?

Fueron los primeros en recibir educación y llevaban a los niños  a la escuela. Cuando les dieron la oportunidad, ellos enseñaron y empezaron a asumir unas tareas que otros grupos étnicos, como los mandingas o jolas, no realizaron. Además, los aku que llegaron más tarde eran los primeros que estaban educados: vinieron como historiadores, enfermeras, profesores… Algunos vinieron directos de los barcos. Otros vinieron desde América al finalizar la esclavitud, pero otros rechazaron regresar. Hay quienes  se quedaron en Estados Unidos para desarrollar esa nación. Queremos contribuir esta nación, ¡eran libres!

 

Los aku eran los primeros que estaban educados: vinieron como historiadores, enfermeras, profesores…

 

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  • ¿Cómo se comportó el gobierno con ellos?

Cuando vinieron de los barcos, el gobierno británico les dio ropa, les devolvió los nombres debido a un aspecto humanitario, porque la gente protestaba contra el comercio de esclavos: estaban muriendo. Eran los llamados filántropos. Inicialmente, el gobierno británico abrió colegios, iglesias, les dio ropas inglesas… Les enseñaron la lengua –el inglés– pero ellos desarrollaron el criollo. El gobierno británico les ayudó también a través de los misioneros de las iglesias anglicanas, católicas y metodistas, ya que tenían escuelas.

  •  ¿Y cómo son los aku hoy?

Algunos son muy ricos, pero están en competición con otros grupos del país porque los aku habían trabajado duro.

  • ¿Cuál era la diferencia entre la esclavitud de trasatlántica y la local?

En el nuevo mundo te mataban, no había derechos; aquí, algunos tenían derechos. Dependía de quién te capturara. Incluso en oeste África, muchos querían ser esclavos debido a las comodidades que había. Cuando vino la Revolución Industrial, muchas de las naciones europeas no estaban de acuerdo, querían continuar con la esclavitud. Si estamos haciendo máquinas, pensaron, no necesitamos barcos de esclavos

  •  ¿La religión es importante para ellos?

Sí, mucho, porque estudiamos la Biblia… El 90% de los aku son cristianos, aunque están los aku marabú, que son musulmanes.

  •  ¿Y tienen hoy alguna relevancia especial?

Oh, sí. Somos uno de los grupos étnicos, una minoría, pero no nos sentimos especiales.

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